茉莉花茶(Jasmine Tea),又叫茉莉香片,屬于花茶,茶胚為綠茶,是綠茶的再加工茶。中國花茶的制作始于南宋,已有1000多年歷史。唐宋時期,貴族、士大夫階層流行把香花、香料入茶,茉莉一出,百花不香。明代《茶譜》一書已對窨制方法和可選香品進行記載,到明朝末期茉莉花茶開始商品化,清朝時期大量生產,并被列為貢品,貢品時間長達150多年。慈禧太后就偏愛茉莉花茶,經常將茉莉花茶作為國禮送給外國使節。

  18世紀初期,南方的茶葉就已經通過水路運到天津了。清嘉慶年間(1796年至1820年),天津、廣州、煙臺三處成為我國茶葉集散地。1888年京津塘火車貫通,加之貫穿南北的大運河。這樣天津以它的地理位置以及便利的水陸交通條件,逐漸發展成為我國北方的重要商埠。

  1900年以后,天津逐漸成為北方茶葉集散中心。由于花茶深受北方人的喜愛,于是經營花茶的商號如雨后春筍般應運而生,如元祥鴻記茶莊、裕升茶莊、泉祥鴻茶莊、正興德茶莊、元興茶莊、廣裕茶莊、啟元茶莊、永安茶莊、慶隆茶莊、萬興恒茶莊等等。

20世紀初,天津元祥鴻記茶莊的茶葉筒,上面的商標清晰的有天津城門和駱駝。20世紀初,天津元祥鴻記茶莊的茶葉筒,上面的商標清晰的有天津城門和駱駝。

  “元祥鴻記”始創于1900年,取意一元復始,萬象更新,鴻運當頭,不負初心之意。創辦伊始便明示:表里如一,童叟無欺,一年四季,花鮮不變的質量保證。茶莊位于紅橋區竹竿巷一帶,由安徽籍貫茶商創辦,由于老板專注做產品質量,不打廣告,初創時經營狀況一般,只靠回頭客維持。任潤田(1892-1968)算是元祥鴻記的第一任職業經理,他出生在安徽茶葉世家,1904年任潤田被家人送入天津“元祥鴻記”茶莊當學徒。他聰明肯干,善于鉆研,尤其擅長茶葉拼配、花茶窨制技藝。在1918年,元祥鴻記已經在天津茶行頗有名氣。1932年任潤田當上天津“元祥鴻記”茶莊經理。任潤田并不滿足現狀,在窨花工藝上積極探索,勇于創新,運用徽州花茶窨制工藝,經常用天津本地鮮花為茶葉補窨,使得“元祥鴻記”茶莊的花茶鮮靈度大大提升,在當時影響力很大,成為北方加窨補花窨制的開創者。

  1920年,茶葉經營商家逐漸增多,當時天津共有茶葉商號60余家,其中批發商20余家,零售商40余家,批發商大部分集中在運河南岸的曲店街一帶,小部分分布在宮北大街、河北大街。茶葉商家可分為兩種類型,一種是中小戶,專門做門市業務,有時也到戲院、影院、茶館兒、浴池等推銷;另一種是大戶如正興德、泉祥鴻、成興、乾和公、敬記、源豐和等,他們進銷量大,當花茶脫銷時,也學習“元祥鴻記”茶莊的方法,采用天津郊區茉莉花補窨花茶,來彌補供應不足。元祥鴻記由于長期堅持質量第一,四季都保持花茶的鮮靈度,老顧客越來越多,陸續在曲店街、宮北大街開設分號。

  天津解放后,茶行業又有了復活生機。1950年共有茶商241戶,其中批發商87戶,零售商154戶,戶數和資金均比30年代有了較大增長。這一年,中國茶葉公司天津辦事處(即天津市茶業公司前身)成立,負責華北、東北兩大行政區域范圍內的茶葉供應工作。1951年建立天津茶葉加工廠,設拼配和包裝兩個加工車間。拼配車間除了負責花茶的拼配、毛茶精制、烘焙,還引進了元祥鴻記的補花窨制技術。1953年,天津市對茶葉零售商實行全面計劃供應。1954年,天津市開始對茶葉零售商供應加工的分級茶,統一了茶葉行業的價格、規格和質量。1955年1月宣布250戶茶葉零售商為國營公司的經銷點(含正興德、元祥鴻記等大戶)。1956年元旦全市實行了公私合營,自此元祥鴻記不再單獨經營,這塊活躍了半個世紀的金子招牌淡出人們的視野。